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奇妙的發現!“鄖縣人”頭骨化石再次登上英國《自然》雜志

日期: 2022-12-06 08:39:34
來源: 鄖陽網

今年9月28日,國家文物界迎來一大喜事,當天上午,國家文物局通報了考古中國重大項目新發現,湖北十堰鄖陽學堂梁子遺址新發現1具古人類頭骨化石——“鄖縣人”3號頭骨,頓時滿城歡喜。

最近,這份喜悅還傳遞至國外,11月29日英國科學雜志《自然》在新聞欄目刊登了名為《在中國發掘的古代人類頭骨可能是百萬年前的直立人頭骨》的文章。

該文章首先介紹了鄖縣人3號頭骨的發掘地,其次討論了直立人的特征以及鄖縣人是否是直立人的問題,隨后還提到化石具有變化性的特點,最后中外學者仍在使用各種科學方法對進行化石年代的確認。

(中文版全文)

在中國發現100萬年前的直立人(Homo erectus)

作者:戴安妮·李維斯

(Dyani Lewis)

翻譯:武漢理工大學謝堇源

在中國中部某地區,研究人員們正在進行一項罕見的、保存完好的化石挖掘工作。

(在中國某考古遺址發現了第三具古人類頭骨化石。圖為三十年前發現的第二個頭骨化石的3D重建,名為鄖縣人2號。)

研究人員宣布,在中國中部地區發現的古人類頭骨將是一個重要考古發現。隨著對這具完好無損的化石的挖掘工作繼續進行,考古學家和古人類學家預計,這具頭骨將為更全面地描繪史前時期生活在歐亞大陸各地的古人類的多樣化家譜提供可能性。

這具頭骨于5月18日在中國湖北省十堰市鄖陽區(原名鄖縣)以西20公里處的一個挖掘現場被發掘。研究人員表示,它位于距1989年和1991年出土的兩個頭骨(被稱為鄖縣人頭骨)35米的地方,很可能屬于同一種古人類。

巴黎國家自然歷史博物館的古人類學家艾米麗·維亞萊 (Amélie Vialet)說:“這是一個奇妙的發現。”她曾研究過鄖縣人1號和鄖縣人2號頭骨化石。此次新發現的鄖縣人3號頭骨化石與之前的發現的兩具化石有所不同,鄖縣人1號和2號被發掘時,化石形狀已扭曲甚至粉碎,而鄖縣人3號化石幾乎保存完好。

在2010年,維亞萊和她的同事對鄖縣人2號頭骨進行了數碼重建,并證實它可能是古人類物種——直立人。此外,該遺址的沉積物和動物化石年代測定表明,鄖縣人生活在110萬至80萬年前。

鄖縣人是直立人嗎?

直立人這一說法最早用來描述在19世紀末在印度尼西亞爪哇島發現的爪哇人化石。可追溯到150萬年前的爪哇人化石表明,直立人可能是第一批冒險走出非洲的早期人類。

直立人分布廣泛,壽命長。在非洲東部,亞洲東部,可能還有歐洲都發現了直立人的遺骸,時間跨度從190萬年前到25萬年前不等。正因為如此,該物種的化石記錄有很大的易變性,不同種群之間的確切關系也存在爭議。

(鄖縣人1號和鄖縣人2號頭骨化石埋在土層中上萬年,挖掘出來以后,形狀已扭曲。)

在發掘鄖縣人3號頭骨時,它以垂直姿態半埋在土層里。目前,研究人員已經發掘出它的前額,包括眉骨和眼窩,以及頭骨的頂部、后部和左側顴骨。中科院(北京)古脊椎動物與古人類研究所的研究員高星是帶隊進行此次挖掘工作的負責人,他表示,目前還不能確定該頭骨上是否有牙齒或下顎骨。

維亞萊表示,鄖縣人1號和鄖縣人2號的頭骨化石與更古老的爪哇人化石有一些共同特征,而另一些則與來自亞洲大陸的年輕直立人化石有相似之處。就像爪哇人的化石一樣,它們的頭骨很大,腦袋很大。但是,它們的體格沒有那么強壯,這一特征一般表明它們的生活年代較晚。

研究人員還在中國多地的十多個地點發現了直立人的遺骸。維亞萊表示,鄖縣的古人類可能是其中一些種群的祖先,他們的頭骨所具有的獨特特征使他們與眾不同。

例如,在北京郊區的周口店遺址(被稱為北京猿人遺址)發現的約70萬年前的化石有一個突出的矢狀龍骨,這是一個沿著頭骨中線延伸的嵴,用于附著強壯的下頜肌肉。維亞萊表示,鄖縣人頭骨化石似乎都缺乏這種特征。

易變的化石

山東大學的古人類學家張亞盟表示,“在中國發現的直立人化石變化很大,對于這種現象,目前還沒有研究出具體原因。有可能是亞洲的每個種群都獨立進化了,或者它們可能是非洲以外的多波擴張的結果。”“像鄖縣人3號這樣更完整的中國直立人化石對回答這個問題至關重要。”

維亞萊說,鄖縣人3號的頭骨化石應當與中國和歐洲的古人類化石進行比較,比如今年7月在西班牙阿塔普爾卡的Sima del Elefante洞穴中發現的140萬年前的頭骨化石。她目前正在將鄖縣人2號頭骨化石與歐洲古人類化石進行比較,并表示鄖縣人可能與中更新世時期的歐洲人更相似,而非以往在中國發掘的時期較晚的那些頭骨化石。

法國波爾多大學克的萊門特·扎諾利(Clément Zanolli)教授表示,如果鄖縣人3號頭骨有牙齒,尤其是磨牙,它們可能有助于辨別與其他早期人類的進化關系。

一個古老的問題

鄖縣人3號頭骨化石一旦出土,那么在未來幾個月內,確定它的年代將是一項重要任務。此前,鄖縣人1號和鄖縣人2號頭骨化石的年代已測定為距今80萬到110萬年之間。

山東大學的地質年代學家王偉表示,中國的古人類化石通常比非洲的化石更難確定年代,因為中國缺乏火山沉積物。(若有火山沉積物,則可以通過測量巖石中放射性同位素的含量來確定年代。)

巴黎國家自然歷史博物館讓-雅克·哈林(Jean-Jacques Bahain) 教授用電子自旋共振和鈾系列定年法測定了從鄖縣人遺址收集到的沉積物。進行這項測定需要仔細比較化石和沉積物中的石英值。但他表示,他測量的樣本并不是與鄖縣人1號和2號頭骨化石在同一時間和地點采集的。

因此,鄖縣人3號的發掘為從頭骨化石所在的地面收集沉積物樣本提供了一個極難得的機會。

研究員高星表示,對鄖縣人3號頭骨周圍的小動物化石的發掘延緩了整個挖掘進程。讓-雅克·哈林教授則表示,這些化石標本可以幫助確定鄖縣人3號頭骨的年代,并將其與中國其他地方發現的史前動物群中的早期人類遺骸聯系起來。

據了解,《Nature》是世界上歷史悠久的、最有名望的科學雜志之一,首版于1869年11月4日。與當今大多數科學論文雜志專一于一個特殊的領域不同,其是少數依然發表來自很多科學領域的一手研究論文的雜志(其它類似的雜志有《科學》和《美國科學院學報》等)。在許多科學研究領域中,很多最重要、最前沿的研究結果都是以短訊的形式發表在《自然》上。《自然》是科學界普遍關注的、國際性、跨學科的周刊類科學雜志。

此前,“鄖縣人”也曾登上該雜志。1992年6月,《自然》雜志刊載了李天元與美國伯克萊加州大學人類學系D·埃特勒博士聯合著述的論文《中國鄖縣新發現的中更新世人類頭骨》,強調“鄖縣人”屬于直立人類型,是代表人類演化長鏈中的一個重要環節。

漢水湯湯“鄖縣人”,凝眸改寫人類史,讓我們一起為“鄖縣人”點贊!

責任編輯: 段凌霄
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